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Logran que mujer ciega perciba formas sencillas y letras con un implante cerebral

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Bernardeta Gómez, de 57 años, quedó ciega por una septicemia hace 16 años

Desde hace décadas, la ciencia ha trabajado en formas de recuperar la visión de personas que, de nacimiento o por algún accidente, padecían ceguera. Uno de estos casos de éxito es el de Bernardeta Gómez, de 57 años, profesora en un instituto de Valencia. Hace 16 años, una septicemia la dejó ciega. Ahora, con la ayuda de un implante cerebral, puede distinguir formas simples y letras.

El aparato ha sido desarrollado por el grupo de Neuroingeniería Biomédica de la Universidad Miguel Hernández (UMH) de Elche. Consta de dos partes, una implantada en el cerebro, y otra sección externa. Un sistema que se usa por primera vez en una persona invidente.

Unas gafas y un chip

Fuera está la retina artificial, situada dentro de unas gafas convencionales. Capta el campo visual situado enfrente de la persona y lo transforma en impulsos eléctricos que, en una persona sin problemas de vista, el cerebro “transforma” en imágenes. Pero alguien con ceguera necesita una ayuda extra. De esto se encarga la diminuta placa, colocada en la corteza cerebral, diseñada por estos científicos.

Solo tiene 4 milímetros de lado, con un centenar de micro electrodos de 1,5 milímetros de longitud, que inducen la parte del cerebro encargada de la visión, enviando señales eléctricas. “Gracias a ello, la persona implantada ha sido capaz de reconocer diversos patrones complejos de estimulación y percibir con precisión formas y letras”, explica el director del estudio, Eduardo Fernández.

Además, se produce un proceso de aprendizaje con el tiempo, de manera que, con el entrenamiento adecuado, cada vez es más fácil reconocer distintos patrones. Durante en el experimento, que se extendió unos seis meses, los investigadores crearon varios videojuegos, para desafiar cada vez más al cerebro de Bernardeta. Por ejemplo, una variación del clásico ‘comecocos’ o un juego basado en la popular serie de televisión Los Simpson.

Además de la efectividad del dispositivo, el estudio avala su seguridad: no afecta a la función de la corteza cerebral ni a la de las neuronas que quedan próximas al implante. Fernández añade que la cantidad de corriente eléctrica necesaria para inducir percepciones visuales “es mucho menor que la que se necesita con electrodos situados en la superficie del cerebro, lo que se traduce en una mayor seguridad”.

Mucho por hacer

En diciembre de 2020, este mismo equipo de investigadores consiguió realizar, también por primera vez, un experimento similar, al estimular el córtex visual de varios primates. En aquel caso, se utilizó un implante de más de mil electrodos, pero los simios no eran ciegos. Así, los resultados de este estudio, aunque preliminares, indican que incluso después de muchos años de ceguera completa, el cerebro humano sigue siendo capaz de procesar información visual.

Como explica el profesor Fernández, es información muy alentadora para el desarrollo de una neuroprótesis visual, que pueda apoyar a personas ciegas o con baja visión residual a mejorar su movilidad. Incluso, siendo más ambiciosos, les puede ayudar a percibir el entorno que las rodea y orientarse en él. Para muchas personas invidentes aún no existen tratamientos o dispositivos de ayuda útiles todavía.

Aunque el mismo reconoce que queda mucho por hacer y que no quiere crear falsas expectativas a personas que sueñen con recuperar su visión. Por de pronto, para que el aparato funcione debe estar conectado a unidad central eléctrica: si el paciente se desconecta, deja de ver las formas y el alfabeto. Además, transmitir y recibir las señales de forma inalámbrica podría generar otros problemas. Todavía se necesitan más datos.

Actualmente, el equipo investigador está reclutando nuevos voluntarios ciegos para participar en estos experimentos. En próximos estudios, esperan utilizar un sistema codificador de imágenes más sofisticado, capaz de estimular más electrodos simultáneamente para reproducir imágenes visuales más complejas.

(Fuente: niusdiario)

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¿Comer insectos? Te aportan como alimento mucho más de lo que piensas

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La Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO por sus siglas en inglés) ha señalado en varias ocasiones que una de las vías para aminorar el hambre en el mundo es comiendo insectos. En España, principalmente por motivos culturales, somos bastante reticentes, aunque sin darnos cuenta los hemos comido en más de una ocasión.

La doctora Marina Teresa Blas Esteban es entomóloga y profesora de la Universitat de Barcelona. Recientemente acaba de ofrecer una charla sobre los insectos como importante fuente de proteína, en el marco de las IX Jornadas de Dietistas Nutricionistas de Cataluña, celebras a principios de noviembre.

«En los insectos el porcentaje de proteína es muy elevado. Es muy superior por ejemplo a la cantidad de proteína que contienen los vegetales, fuente de alimentación de muchos pueblos y que no tienen acceso a otra proteína como el cerdo, la carne, o el pollo», agrega.

Aunque afirma que según la especie varía, sí subraya que en torno a un 50% del peso seco del insecto es proteína, «que es mucho». Pero no solo quedan ahí sus propiedades nutricionales, según prosigue. Los insectos dice que también son ricos en aminoácidos y en vitaminas, al tiempo que tienen un alto contenido en grasas insaturadas, entre las que destaca el omega 3.

También, en los insectos estudiados, indica que muchos presentan un alto contenido en calcio, bastante hierro o vitamina D. «En conjunto son alimentos muy completos nutricionalmente», insiste la especialista en insectos de la Universitat de Barcelona.

Qué insectos se comen

Detalla que los saltamontes, las orugas de mariposas, las larvas de coleópteros, las hormigas, las larvas, y las pupas de abejas, entre otros, son los insectos más consumidos en el mundo, siendo la principal fuente de proteína de muchas comunidades.

Según subraya, hoy en día se consumen en torno a unas 3.000 especies a nivel mundial pertenecientes a 18 órdenes de insectos. Dice que se pueden consumir de muchos modos: fritos, asados, hervidos, secos, frescos e incluso vivos.

Por otra parte, llama la atención sobre el hecho de que nosotros hemos consumido insectos indirectamente, sin darnos cuenta, a través de harinas, pan, galletas, pasta, y mermeladas contaminadas, entre otros productos.

«Desde que el grano entra en la fabrica hasta que sale sufre un proceso y puede ocurrir que ya el grano esté infectado cuando se mete en la fábrica, o puede ser que a lo largo del proceso haya una contaminación. Esta también puede producirse en el lugar de almacenamiento, o ya en la misma casa del consumidor. Por ejemplo, cuando se hacen mermeladas, si la fruta está contaminada y no se ve porque los insectos están en el interior del producto, estos se cocinan con ellos y después se trituran, y tú te lo comes y no te enteras», detalla en una entrevista con Infosalus.

Muy empleados en alta cocina

Aunque reconoce que por motivos culturales en España no se consumen insectos, sí subraya que a la larga se utilizarán cada vez más. «De hecho se emplean en la alta cocina, y en todas las ediciones de Masterchef, por ejemplo, se cocina alguna vez insectos. Y hay restaurantes que ya ofrecen los insectos dentro de su menú», aclara.

En este contexto, la profesora Marina Teresa Blas Esteban recuerda que las empresas alimenticias que trabajan con insectos los emplean para trabajar con sus derivados, como barritas energéticas por ejemplo, algo bastante extendido en Estados Unidos, o bien en pastas y harinas. «En Europa se comercializa sobre todo en forma de harinas y de barritas energéticas, aunque también se realizan complementos alimenticios a partir de insectos», apostilla.

«No tienen factores nocivos, simplemente podrían producir alguna alergia similar a la que pueden producir los crustáceos, ya que son grupos muy relacionados filogenéticamente. Conviene que los insectos se hayan criado para el consumo humano, ya que, si son salvajes, es decir capturados en el campo pueden contener pesticidas», recalca.

Además, resalta que la cría de insectos es más sostenible que las granjas ganaderas, ya que la emisión de gases invernadero es mucho menor, así como el consumo de alimento y agua por kilo de producto. También se necesita menos terreno para dicha cría, según argumenta la experta en insectos.

Por otro lado, sostiene que las patentes industriales de para la cría y comercialización de insectos se han disparado en el mundo en los últimos años, así como el número de organizaciones y de empresas que investigan sobre este tema. «No menos importante es la utilización de las harinas hechas con insectos para la alimentación de animales criados en piscifactorías, en sustitución de las harinas elaboradas con pescado y otros productos», sentencia la entomóloga de la Universitat de Cataluña.

(Fuente: infosalus)

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Reconocen oficialmente a pulpos, cangrejos y langostas como seres que sienten dolor

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Luego de revisar 300 artículos científicos, el Gobierno de Reino Unido ha decretado también que estos animales sienten emociones como la angustia

El Gobierno del Reino Unido ha enmendado un proyecto de ley que sigue los hallazgos de la investigación científica de la London School of Economics and Political Science (LSE) sobre la sensibilidad de las langostas, pulpos, cangrejos y todos los crustáceos decápodos y moluscos cefalópodos. Anteriormente, solo eran reconocidos los animales vertebrados.

Tras la revisión de 300 estudios científicos, se concluyó que hay una evidencia sólida para decir que estas especies sin columna vertebral son capaces de experimentar angustia, dolor o daño. Jonathan Birch, profesor e investigador principal de esa revisión, expresó que la enmienda ayudará a eliminar una “gran inconsistencia” relacionada al cuidado de estos animales.

“El anuncio de hoy no afectará ninguna legislación existente o prácticas de la industria como la pesca. No habrá impacto directo en la pesca de mariscos o en la industria de restaurantes”, se apuntó en un comunicado del Departamento de Medio Ambiente, Alimentación y Asuntos Rurales del Reino Unido.

El plan está diseñado para que no se deje de lado el bienestar animal en las tomas de decisiones que los involucren. Por ejemplo, la LSE ha recomendado que en las prácticas comerciales no le extirpen los dáctilos (punta de las patitas) o el péndulo ocular de crustáceos. También buscan evitar que los hiervan vivos para consumirlos, un proceso común en la industria gastronómica.

El ministro de Bienestar Animal, Lord Zac Goldsmith, explicó que el plan de acción llegará aún más lejos con ánimos de incorporar mejores protecciones para las mascotas, ganado y ejemplares salvajes.

“El proyecto de ley de conciencia sobre el bienestar de los animales proporciona una garantía fundamental de que el bienestar de los animales se tiene en cuenta correctamente al desarrollar nuevas leyes”, destacó el funcionario. A su vez, afirmó que ahora la ciencia contribuye a que la legislación vital abogue por estos casos, como el de las langostas, los pulpos y los cangrejos.

Cuando la iniciativa se convierta en ley, habrá un Comité de Sentencia Animal conformado por especialistas de este campo. “Podrán emitir informes sobre qué tan bien las decisiones gubernamentales han tenido en cuenta el bienestar de los animales sensibles y los ministros deberán responder al Parlamento”, se lee en el comunicado.

En el año 2018, como antecedente, Suiza se convirtió en el primer país en reconocer que las langostas son animales que sienten, y prohibieron cocerlas vivas. El Reino Unido sigue sus pasos.

(Fuente: larepublica)

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Descubren el hielo negro ultracaliente, un nuevo y extraño estado de la materia

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Según los científicos, es muy distinto a cualquier forma del agua y puede ser abundante en la profundidad de la Tierra

En la naturaleza, se puede observar el agua en tres fases distintas: líquida, sólida y gaseosa. Sin embargo, durante décadas, los científicos creen que en las profundidades de la Tierra las moléculas de este elemento pueden adquirir formas extrañas que desafíen toda lógica.

Ahora, un nuevo y extraño estado de la materia ha sido descubierto por primera vez durante un experimento en la Universidad de Chicago. Se trata del hielo superiónico, el cual se cree existe bajo las condiciones de temperatura y presión del centro de la Tierra y en el interior de otros planetas gigantes helados.

A diferencia del hielo común de la nevera o los polos, el hielo superiónico es negro, ultracaliente y pesa incluso más que el normal asegura el geofísico Vitali Prakapenka, autor principal de la investigación.

Este estado de la materia, que había sido teorizado hace tres décadas, fue comprobado por primera vez en un experimento de 2018 que duró nanosegundos. Sin embargo, en el ensayo más reciente alcanzó una forma estable durante microsegundos, una fracción de tiempo suficiente para apreciar su transformación y ser estudiado a detalle.

Condiciones extremas de presión y calor

En el experimento, detallado en un artículo de la revista Nature Physics, los científicos exprimieron una gota de agua bajo la presión de dos diamantes —el mineral más duro de la Tierra— y luego sometieron la muestra al calor de rayos láseres.

Esta simulación fue extrema, ya que la presión excedió 3,5 millones de veces a la de la atmósfera terrestre y el calor fue incluso mayor que el de la superficie del Sol. Después de aquel paso, detectaron cómo se organizaban los átomos en el interior del hielo mediante rayos X.

El equipo se llevó una sorpresa: en ese estado el hielo se volvió menos denso y era de color negro. Además, aseguran que esta fase apareció en presiones más bajas de las que demostró el estudio anterior: a 20 gigapascales de presión en vez de 50.

¿Nuevo estado de la materia o nueva fase del agua?

Por definición, el agua es la agrupación inseparable de dos átomos de hidrógeno con uno de oxígeno, por esa razón su nombre químico H2O. Sin embargo, a distintas temperaturas y presiones como en el interior del planeta, el agua puede mutar.

Por ejemplo, los científicos han descrito hasta la fecha 18 fases de hielo que podrían existir en el interior de la Tierra. Pero el hielo superiónico no comparte ninguna característica similar a otras formas de agua y por esa razón algunos la catalogan como un nuevo estado de la materia.

Según Paprenka, aquí las dos moléculas de agua se rompen y producen que los átomos de hidrógeno fluyan en el interior de una red cúbica de átomos de oxígeno. “Es como una red sólida de átomos de oxígeno que alberga un océano de átomos de hidrógeno flotantes”, sostuvo el líder del estudio.

Debido a esa “jaula” de átomos de hidrógeno, la luz no puede atravesar el hielo y así le da su apariencia oscura.

Según el equipo, los iones de hidrógeno libres del hielo superiónico cumplen un papel fundamental en el mantenimiento de los campos magnéticos de nuestro planeta, que impiden que la radiación solar sea peligrosa. Por eso, ahora se preguntan si su presencia en otros planetas como Neptuno, Urano o incluso otros más lejanos pueden sugerir un rastro de vida extraterrestre.

(Fuente: larepublica)

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