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Hallan más partículas de plástico en las heces de los bebés que en adultos

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El estudio evaluó la exposición humana a dos tipos comunes de plásticos: el PET y el PC, usados para elaborar desde botellas hasta juguetes

Los bebés tienen en su organismo más microplásticos (pequeñas partículas de ese material sintético) que los adultos, según parece indicar una investigación realizada por científicos de la New York University School of Medicine.

En el estudio se evaluó la exposición humana a dos tipos comunes de microplásticos: el tereftalato de polietileno (PET), que se usa para fabricar envases de alimentos y ropa, y el policarbonato (PC), que se usa en juguetes y botellas.

La proporción de microplásticos en las heces de 6 bebés fue mayor que la hallada en la de 10 adultos, e incluso, el excremento de bebés recién nacidos (es decir, que no habían tenido contacto con objetos o alimentos del exterior) arrojaba la misma cantidad de microplásticos que la de los adultos, indica el estudio.

La investigación sugiere que los menores están más expuestos a los microplásticos que los adultos “a través de los biberones, los utensilios con los que se les da de comer, así como los juguetes y los objetos que pueden acercarse a la boca”, indica el comunicado de la publicación científica Science Daily.

Los resultados podrían ser preocupantes, aunque poco se conoce de los efectos de los microplásticos en la salud. Los investigadores aseguran que es necesario “realizar más estudios con un tamaño de muestra más grande para corroborar y ampliar (los) hallazgos”.

Hallazgos sorprendentes y preocupantes

Para llevar a cabio su estudio, los investigadores recolectaron muestras de heces de 6 bebés de un año y 10 adultos, así como meconio -las primeras heces- de tres recién nacidos.

Tras someter las muestras a un estudio denominado espectrometría de masas, cada muestra fecal contenía al menos un tipo de plástico, pero la diferencia entre adultos y niños de un año fue mayor de la esperada, ya que las heces de los bebés contenían 10 veces más PET que las heces de los adultos.

“Las concentraciones de PET fueron significativamente más altas en las heces de los bebés que en las de los adultos, mientras que las concentraciones de microplásticos de PC no fueron significativamente diferentes entre los dos grupos de edad”, indican.

Microplásticos y salud

Si bien el impacto en la salud de estos microplásticos aún no se desconoce, el comunicado indica que podrían no ser tan inofensivos.

Entre las consecuencias de la exposición a microplásticos en células y animales de laboratorio, se menciona que estos pueden “causar muerte celular, inflamación y trastornos metabólicos”.

Anteriormente ya se tenía evidencia del riesgo de que los bebés que se alimentan con biberón pudieran estar consumiendo grandes cantidades de microplásticos, según un estudio por investigadores irlandeses y dado a conocer en 2020 en la publicación de divulgación científica Nature Food.

“Tenemos que empezar a hacer estudios de salud para entender las implicaciones. Ya estamos trabajando con colegas para ver qué efectos tienen estas partículas en el sistema inmunológico”, había comentado hace un año el científico John Boland del Trinity College Dublin, en Irlanda a The Guardian.

(Fuente: univision)

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La contaminación está inflamando el cerebro y reduciendo los espermatozoides

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Un nuevo estudio explica el aumento de la tasa de infertilidad masculina en las últimas décadas

Los hombres de hoy producen espermatozoides de menor calidad y cantidad que en el pasado. Numerosos estudios han sugerido que la razón de la motilidad de los espermatozoides —es decir, la capacidad para desplazarse hasta el óvulo— era la contaminación del aire, vinculada también a trastornos que disminuyen la fertilidad como la obesidad y la diabetes. Sin embargo, hasta la fecha se desconocía el mecanismo exacto.

Ahora, un reciente estudio en ratones, publicado en Environmental Health Perpespectives, ha demostrado que la polución del ambiente disminuye el recuento total de espermatozoides móviles debido a que ocasiona una inflamación en nuestro cerebro.

El cerebro tiene un vínculo directo con nuestros órganos reproductivos, afectando la fertilidad y salud de los espermatozoides. El nexo principal entre ellos es el hipotálamo: una parte del cerebro que controla el deseo sexual y produce hormonas que se comunican directamente con los órganos reproductores.

En este estudio, los médicos investigadores de la Universidad de Maryland ensayaron con dos grupos de ratones y los expusieron a aire filtrado y contaminado. Los primeros se trataron de roedores sanos, mientras que los segundos fueron criados para que carezcan de un marcador inflamatorio en el cerebro llamado IKK2, ubicado en las neuronas de aquel órgano.

Así, los resultados revelaron que, a diferencia del grupo sano, los ratones criados no presentaron ninguna reducción de espermatozoides expuestos a la polución del aire. Anteriormente, estudios en ratones expuestos a la polución no siempre presentaron inflamación en los testículos, un rasgo relacionado a la infertilidad.

Luego, cuando eliminaron el marcador IKK2, el equipo halló que la sobreexpresión de neuronas en el hipotálamo estaba asociado con el ciclo de sueño y la obesidad. Estas eran las responsables de perpetuar la inflamación y, como consecuencia, el recuento bajo de espermatozoides.

Los investigadores comentaron que “es importante explorar los mecanismos por los cuales la contaminación afecta el cuerpo, para que podamos idear formas de prevenir o tratar estas condiciones para eliminar estas condiciones de salud“.

Por otro lado, otros estudios han revelado que los elementos causantes pueden ser la radiación de dispositivos móviles, las partículas de dióxido de azufre e incluso algunos materiales tóxicos en los productos de consumo.

El estudio también tiene implicaciones más amplias en el desarrollo de problemas como presión arterial alta, diabetes y problemas cardíacos.

Si bien el volumen total de los espermatozoides —cuya cantidad “sana” oscila entre 15 y 200 millones— es un método común para diagnosticar la fertilidad masculina, no es totalmente determinante según informa MayoClinic, ya que depende también de su motilidad.

(Fuente: larepublica)

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Logran que mujer ciega perciba formas sencillas y letras con un implante cerebral

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Bernardeta Gómez, de 57 años, quedó ciega por una septicemia hace 16 años

Desde hace décadas, la ciencia ha trabajado en formas de recuperar la visión de personas que, de nacimiento o por algún accidente, padecían ceguera. Uno de estos casos de éxito es el de Bernardeta Gómez, de 57 años, profesora en un instituto de Valencia. Hace 16 años, una septicemia la dejó ciega. Ahora, con la ayuda de un implante cerebral, puede distinguir formas simples y letras.

El aparato ha sido desarrollado por el grupo de Neuroingeniería Biomédica de la Universidad Miguel Hernández (UMH) de Elche. Consta de dos partes, una implantada en el cerebro, y otra sección externa. Un sistema que se usa por primera vez en una persona invidente.

Unas gafas y un chip

Fuera está la retina artificial, situada dentro de unas gafas convencionales. Capta el campo visual situado enfrente de la persona y lo transforma en impulsos eléctricos que, en una persona sin problemas de vista, el cerebro “transforma” en imágenes. Pero alguien con ceguera necesita una ayuda extra. De esto se encarga la diminuta placa, colocada en la corteza cerebral, diseñada por estos científicos.

Solo tiene 4 milímetros de lado, con un centenar de micro electrodos de 1,5 milímetros de longitud, que inducen la parte del cerebro encargada de la visión, enviando señales eléctricas. “Gracias a ello, la persona implantada ha sido capaz de reconocer diversos patrones complejos de estimulación y percibir con precisión formas y letras”, explica el director del estudio, Eduardo Fernández.

Además, se produce un proceso de aprendizaje con el tiempo, de manera que, con el entrenamiento adecuado, cada vez es más fácil reconocer distintos patrones. Durante en el experimento, que se extendió unos seis meses, los investigadores crearon varios videojuegos, para desafiar cada vez más al cerebro de Bernardeta. Por ejemplo, una variación del clásico ‘comecocos’ o un juego basado en la popular serie de televisión Los Simpson.

Además de la efectividad del dispositivo, el estudio avala su seguridad: no afecta a la función de la corteza cerebral ni a la de las neuronas que quedan próximas al implante. Fernández añade que la cantidad de corriente eléctrica necesaria para inducir percepciones visuales “es mucho menor que la que se necesita con electrodos situados en la superficie del cerebro, lo que se traduce en una mayor seguridad”.

Mucho por hacer

En diciembre de 2020, este mismo equipo de investigadores consiguió realizar, también por primera vez, un experimento similar, al estimular el córtex visual de varios primates. En aquel caso, se utilizó un implante de más de mil electrodos, pero los simios no eran ciegos. Así, los resultados de este estudio, aunque preliminares, indican que incluso después de muchos años de ceguera completa, el cerebro humano sigue siendo capaz de procesar información visual.

Como explica el profesor Fernández, es información muy alentadora para el desarrollo de una neuroprótesis visual, que pueda apoyar a personas ciegas o con baja visión residual a mejorar su movilidad. Incluso, siendo más ambiciosos, les puede ayudar a percibir el entorno que las rodea y orientarse en él. Para muchas personas invidentes aún no existen tratamientos o dispositivos de ayuda útiles todavía.

Aunque el mismo reconoce que queda mucho por hacer y que no quiere crear falsas expectativas a personas que sueñen con recuperar su visión. Por de pronto, para que el aparato funcione debe estar conectado a unidad central eléctrica: si el paciente se desconecta, deja de ver las formas y el alfabeto. Además, transmitir y recibir las señales de forma inalámbrica podría generar otros problemas. Todavía se necesitan más datos.

Actualmente, el equipo investigador está reclutando nuevos voluntarios ciegos para participar en estos experimentos. En próximos estudios, esperan utilizar un sistema codificador de imágenes más sofisticado, capaz de estimular más electrodos simultáneamente para reproducir imágenes visuales más complejas.

(Fuente: niusdiario)

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Crean nuevos cuchillos de madera tres veces más afilados que los de acero

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Investigadores han desarrollado una forma potencialmente más sostenible de fabricar cuchillos afilados, que los tradicionales de acero o cerámica: utilizando madera endurecida.

El método, presentado en la revista Matter, hace que la madera sea 23 veces más dura, y un cuchillo hecho con el material es casi tres veces más afilado que un cuchillo de mesa de acero inoxidable.

“El cuchillo corta fácilmente un bistec medio bien cocido, con un rendimiento similar al de un cuchillo de mesa”, dice Teng Li, autor principal del estudio y científico de materiales de la Universidad de Maryland. Posteriormente, el cuchillo de madera endurecida se puede lavar y reutilizar, lo que lo convierte en una alternativa prometedora a los cuchillos de acero, cerámica y plástico desechables.

Li y su equipo también demostraron que su material se puede utilizar para producir clavos de madera tan afilados como los clavos de acero convencionales. A diferencia de los clavos de acero, los clavos de madera que desarrolló el equipo son resistentes a la oxidación. Los investigadores demostraron que estos clavos de madera podrían usarse para martillar tres tablas sin dañar el clavo. Además de los cuchillos y los clavos, Li espera que, en el futuro, el material también se pueda utilizar para fabricar pisos de madera que sean más resistentes al rayado y al desgaste.

Si bien el método de Li para producir madera endurecida es nuevo, el procesamiento de la madera en general ha existido durante siglos. Sin embargo, cuando la madera se prepara para muebles o materiales de construcción, solo se procesa con vapor y compresión, y el material rebota algo después de darle forma. “Cuando miras los materiales duros que usas en tu vida diaria, ves que muchos de ellos son materiales hechos por el hombre porque los materiales naturales no necesariamente satisfacen lo que necesitamos”, dice Li.

“La celulosa, el componente principal de la madera, tiene una relación más alta de resistencia a densidad que la mayoría de los materiales de ingeniería, como cerámica, metales y polímeros, pero nuestro uso actual de madera apenas alcanza su máximo potencial”, dice. A pesar de que se utiliza a menudo en la construcción, la resistencia de la madera es inferior a la de la celulosa. Esto se debe a que la madera está compuesta solo por un 40% -50% de celulosa, y el resto está compuesto por hemicelulosa y lignina, que actúa como aglutinante.

Li y su equipo buscaron procesar la madera de tal manera que eliminaran los componentes más débiles sin destruir el esqueleto de celulosa. “Es un proceso de dos pasos”, dice Li. “En el primer paso, deslignificamos parcialmente la madera. Por lo general, la madera es muy rígida, pero después de quitar la lignina, se vuelve blanda, flexible y algo blanda. En el segundo paso, hacemos un prensado en caliente aplicando presión y calor a la madera procesada químicamente para densificar y eliminar el agua”.

Una vez que el material se procesa y se talla en la forma deseada, se recubre con aceite mineral para prolongar su vida útil. La celulosa tiende a absorber agua, por lo que este recubrimiento conserva el filo del cuchillo durante el uso y cuando se lava en el fregadero o lavavajillas.

Utilizando microscopía de alta resolución, Li y su equipo examinaron la microestructura de la madera endurecida para determinar el origen de su resistencia. “La resistencia de una pieza de material es muy sensible al tamaño y la densidad de los defectos, como huecos, canales o hoyos”, dice Li. “El proceso de dos pasos que estamos utilizando para procesar la madera natural reduce o elimina significativamente los defectos en la madera natural, por lo que esos canales para transportar agua u otros nutrientes en el árbol casi se han acabado”.

Este proceso de endurecimiento de la madera tiene el potencial de ser más eficiente desde el punto de vista energético y de tener un impacto medioambiental menor que para la fabricación de otros materiales artificiales, aunque es necesario realizar un análisis más profundo para decirlo con certeza. El primer paso requiere hervir la madera a 100 grados Celsius en un baño de productos químicos, que potencialmente podrían reutilizarse de un lote a otro. A modo de comparación, el proceso utilizado para fabricar cerámica requiere calentar materiales hasta unos pocos miles de grados Celsius.

(Fuente: europapress)

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